Vrouwen willen wél

Calvin Coolidge, president van de Verenigde Staten, bezoekt bijna een eeuw geleden samen met zijn vrouw een staatsboerderij. Terwijl Coolidge elders is, merkt zijn vrouw bij de kippen op dat de haan seksueel actief is. Ze vraagt een medewerker hoe vaak de dieren paren. Tientallen keren per dag, is het antwoord. Waarop mevrouw Coolidge zegt: ‘Vertel dat maar aan de president als hij straks langskomt.’

Als hem de opmerking van zijn vrouw ter ore komt, vraagt de president aan de medewerker: ‘Is het elke keer met dezelfde hen?’ ‘O nee, mijnheer de president. Het is elke keer een andere.’ Coolidge: ‘Vertel dat maar aan mevrouw Coolidge.’

Het is een bekende anekdote, die door evolutionair psychologen vaak wordt gebruikt om te illustreren hoe mannen over seks zouden denken: Ze hebben meer behoefte aan verschillende partners (het Coolidge-effect) en zijn eerder in voor een onenightstand. Kortom: ze hebben een sterkere seksdrive dan vrouwen.

Deze sekseverschillen worden verklaard door de zogenaamde parental investment theory. Vrouwen investeren veel tijd en energie in het krijgen van een kind, terwijl mannen in theorie ontelbaar veel kinderen kunnen verwekken. Hierdoor zouden mannen hun kansen spreiden en zoveel mogelijk vrouwen willen bezwangeren, terwijl vrouwen juist seksueel kieskeurig en behoudend zijn.

Maar klopt dat wel? Nee, zegt journalist Daniel Bergner in zijn nieuwe boek Wat vrouwen willen, dat deze maand verschijnt. Bergner interviewde wetenschappers, therapeuten en vrouwen zelf. De rode draad in het boek: het vrouwelijk libido wordt sterk onderschat. En er is meer psychologisch onderzoek dat vraagtekens zet bij alles wat we dachten te weten over vrouwen en seks.

Inzicht 1: Vrouwen zijn eerder uitgekeken op hun partner

Volgens het Coolidge-effect raken mannetjes (dieren) sneller uitgekeken op hun sekspartner dan vrouwtjes en hebben ze meer behoefte aan seksuele variatie. Dat is lastig in een lange relatie. Hoewel het effect bij veel diersoorten is gevonden, strookt het niet met het onderzoek van de Duitser Diederik Klusmann dat in Bergners boek is beschreven. Hij ontdekte namelijk dat het verlangen van vrouwen in een vaste relatie veel sneller afneemt dan dat van mannen.

Zoals Klusmann verwachtte, waren zowel mannen als vrouwen minder tevreden over hun seksleven naarmate hun relatie langer duurde. Ook hadden ze minder frequent seks. Opmerkelijk genoeg nam alleen bij vrouwen het seksuele verlangen af. Zo wilde nog maar 26 procent van de ondervraagde vrouwen die langer dan drie jaar een relatie had ‘vaak’ seks met haar partner, terwijl dat aan het begin van de relatie nog 65 procent was. Bij de mannen bleef het percentage echter stabiel: driekwart van de mannen wilde geregeld seks, ongeacht de relatieduur. Vrouwen lijken dus seksueel minder goed te gedijen bij een lange relatie dan mannen.

De reden? In een interview met de BBC oppert Klusmann de evolutionair-psychologische verklaring dat mannen door vaak te vrijen proberen te voorkomen dat hun vrouw zwanger raakt van een ander. Ze willen niet investeren in een kind dat niet van hen is. Vrouwen gebruiken seks om de buit binnen te halen, daarna zou hun seksuele interesse afnemen. Ze zouden ook openstaan voor andere mannen, om te zorgen voor de best mogelijke genencombinaties voor hun kroost.

Ook de uitkomsten van een Canadees onderzoek zijn in tegenspraak met het idee dat vrouwen minder behoefte hebben aan seksuele variatie. In dit experiment werd gekeken hoe snel mensen verveeld raken als ze steeds dezelfde erotische beelden te zien krijgen. Wat bleek? Hoe vaker proefpersonen dezelfde beelden bekeken, hoe minder opgewonden ze raakten. Dat gold zowel voor mannen als vrouwen. Mannen waren dus niet eerder seksueel verveeld, zoals het Coolidge-effect voorspelde. Bij beide seksen nam de opwinding pas weer toe als er iets nieuws te zien was.

Bronnen: * T. Fisher, Gender Roles and Pressure to be Truthful: the Bogus Pipeline Modifies Gender Differences in Sexual but not Non-Sexual Behavior, Sex Roles, 2013
* T. Fisher, M. Alexander, Truth and Consequences: Using the Bogus Pipeline to Examine Sex Differences in Self-Reported Sexuality, The Journal of Sex Research, 2013
* T. Conley e.a., Women, Men, and the Bedroom: Methodological and Conceptual Insights That Narrow, Reframe and Eliminate Gender Differences in Sexuality, Current Directions in Psychological Science, 2011
* T. Conley, Perceived Proposer Personality Characteristics and Gender Differences in Acceptance of Casual Sex Offers, Journal of Personality and Social Psychology, 2011
* T. Fisher, Z. Moore, M. Pittenger, Sex on the Brain? An Examination of Frequency of Sexual Cognitions as a Function of Gender, Erotophilia and Social Desirability, Journal of Sex Research, 2012
* E. Finkel, P. Eastwick, Arbitrary Social Norms Influence Sex Differences in Romantic Selectivity, Psychological Science, 2009
* Daniel Bergner, Wat vrouwen willen, Lebowski, € 17,50