Bij mensen met burn-out is dit vermogen aangetast, maar ze kunnen nog wel bedenken op welke punten ze minder slecht zijn dan een ander. Daar zit een subtiel, maar cruciaal verschil in. Brenninkmeijer: ‘Als je zelfwaardering laag is, is het belangrijk om jezelf te beschermen tegen een nóg lager zelfbeeld. Denken dat je niet helemaal onder aan de hiërarchie staat.’

Over het algemeen is het voor overspannen mensen echter niet goed om zich met collega’s te vergelijken. Vooral de confrontatie met een slecht functionerende collega roept nare gevoelens op. ‘Als ze zien hoe slecht het met een ander gaat, kan dat spanning oproepen, omdat ze bang zijn ook die kant op te gaan’, aldus de onderzoeker.

Goed functionerende collega’s roepen gemengde gevoelens op bij overspannen mensen. Hoewel ze moeite hebben met succesvolle personen, kunnen ze er nog steeds door geïnspireerd raken; zo identificeren ze zich meer met succesvolle dan met slecht functionerende collega’s. Ontkenning? Brenninkmeijer: ‘Misschien wel, maar dat is eigenlijk heel gezond. Door een roze bril op te zetten, houd je een redelijk positief zelfbeeld in stand. Dat is ook precies het verschil tussen een burn-out en een depressie.’