Ons brein is in staat zijn eigen pijn te stillen. En dat doet het niet alleen bij fysieke pijn, maar ook bij ‘sociale’ pijn, laat Amerikaans onderzoek zien.

De onderzoekers vroegen proefpersonen op een datingwebsite profielen te kiezen van mensen met wie ze in contact zouden willen komen. Vervolgens gingen de proefpersonen in de breinscanner. Daar kregen ze te horen dat de mensen die ze hadden uitgezocht, geen interesse hadden. Dat deed pijn: de gebieden die actief worden bij fysieke pijn, lichtten op. Ook kwamen er in die gebieden opioïden vrij, stoffen die pijn verzachten.

Het bleek wel dat iemands persoonlijkheid daarbij uitmaakte. Bij de meest veerkrachtige mensen kwamen de meeste opioïden vrij; zij hadden de minste afwijzingspijn.

De onderzoekers stellen dat deze resultaten van belang zijn voor de behandeling van depressie en sociale angst. Mensen met die stoornissen herstellen volgens hen minder snel van negatieve sociale ervaringen doordat ze minder opioïden aanmaken. Verwacht wordt dat er nieuwe medicijnen met deze stoffen kunnen worden ontwikkeld, om bij deze patiënten de sociale pijn te verzachten en zo de depressie te verlichten.

Response of the µ-opioid system to social rejec­tion and acceptance, Molecular Psychiatry, november 2013