Geschreven woorden herkennen is een trucje dat niet alleen mensen en bavianen (een beetje) kunnen leren. Ook voor duiven lijkt het weggelegd, zegt een internationaal onderzoeksteam.

Het grote breinboek

Bestel nu het grote breinboek in onze webshop!

De onderzoekers gaven een duivenklasje een training waarin ze graankorrels kregen als ze met hun snavel een bestaand Engels woord aantikten, en ook als ze fout gespelde of niet-bestaande woorden juist negeerden. Na een paar maanden konden de vier meest getalenteerde duiven gemiddeld 43 correct geschreven woorden herkennen.

Vraag is natuurlijk: snappen de vogels werkelijk iets van spelling, of zijn ze gewoon goed in het onthouden van woordbeelden? Volgens de onderzoekers is er echt sprake van een zeker spellingsbegrip. Bij het bekijken van nieuwe rijtjes bleken ze beter in het aanwijzen van bestaande woorden dan je op grond van kansberekening zou verwachten.

Voorheen werd gedacht dat orthografische verwerking, zoals het herkennen van geschreven woorden officieel heet, typisch iets is voor mensen en hogere primaten. Bij mensen is het duidelijk dat een hersengebied dat van oorsprong gebruikt wordt voor visuele taken, zich heeft gespecialiseerd in het herkennen van het geschreven woord. De gedachte was dat alle dieren die dit hersengebiedje bezitten, in principe in staat moeten zijn te leren ‘lezen’. Duiven hebben het betreffende gebiedje niet. Toch lijken ze dus te kunnen spellen. Ze kunnen ons nog veel leren over het ontstaan van taal, denken de onderzoekers.

Orthographic processing in pigeons, PNAS, 4 oktober 2016