Gezondheid

Artsen die een pijnlijke behandeling aan het voorbereiden zijn, kunnen dat maar beter niet melden aan hun patiënten. Uit onderzoek blijkt namelijk dat pijnbeleving afhankelijk is van het verwachtingspatroon. Wie rekent op een middelmatig pijnlijke behandeling, merkt het nauwelijks als die wat pittiger uitvalt.

In een experiment kregen proefpersonen herhaaldelijk pijnprikkels toegediend, voorafgegaan door een wachtperiode. Hoe langer de wachttijd, hoe heftiger de toegediende prikkel. Na een tijd oefenen kregen de deelnemers dat tijd-pijnverband door. Maar in het tweede deel van het experiment veranderden de onderzoekers dit schema, waardoor de verwachting van de proefpersonen niet meer klopte met de werkelijkheid. Toch had dit geen enkel effect op hun pijnbeleving: mensen die sterkere prikkels te verduren kregen, voelden toch niet méér pijn dan ze verwachtten. Het vermoeden dat de pijn mee zou vallen, werkt dus als een soort natuurlijke pijnstiller – net als het zoentje op de knie van een kind dat gevallen is.

Proceedings of the National Academy of Sciences, september, 2005