Zorgzame ouders zijn heel belangrijk voor de breinontwikkeling van jonge kinderen. Dat stelt de Amerikaanse kinderpsychiater Joan Luby. Ze ontdekte dat kinderen die als peuter die zorgzaamheid niet kregen, vier jaar later een 10 procent kleinere hippocampus hadden. Met als gevolg slechtere leerprestaties en een lagere stressbestendigheid.

Hoe heeft u die zorgzaamheid gemeten?

Joan Luby: ‘We keken hoe de volwassenen zich tegenover het kind opstelden tijdens een licht stressvolle situatie; we lieten ze een vragenlijst invullen terwijl het kind naast een cadeautje zat dat het nog niet mocht openen. Dat is behoorlijk frustrerend voor een kind. Volwassenen die hielpen bij het omgaan met die frustratie, beschouwden we als zorgzaam.’

Zorgzaamheid gaat dus vooral over emotionele ondersteuning?

‘Precies. Kinderen helpen omgaan met hun emoties is het allerbelangrijkst in de opvoeding. Zeg dus dingen als: “Ik begrijp dat je het moeilijk hebt”, of stel je kind gerust door het even aan te raken.’

Kan de hippocampus die groeiachterstand inhalen wanneer een kind alsnog liefde krijgt?

‘Waarschijnlijk wel. Daarbij geldt: hoe jonger het kind, hoe makkelijker dat gaat.’

Maternal support in early childhood predicts larger hippocampal volumes at school age, Proceedings of the National Academy of Sciences, 21 februari 2012