Pas op, een wesp! Angst voor stekende insecten ontstaat vaak doordat je aan den lijve hebt ondervonden hoe pijnlijk een wespensteek kan zijn. Maar ook als je zelf nooit gestoken bent, kun je bang zijn: je hebt immers ook weleens een ander gestoken zien worden. Volgens Amerikaanse wetenschappers gebeurt er in beide gevallen precies hetzelfde in de hersenen. Directe angst, geleerd door eigen ervaring, stimuleert hetzelfde neurale netwerk als indirecte angst, verkregen door observatie.

Het grote breinboek

Bestel nu het grote breinboek in onze webshop!

Proefpersonen kregen eerst een filmpje te zien van een persoon achter een computer. Op zijn scherm verschenen afwisselend blauwe en gele vierkanten. Bij een van de kleuren kreeg de gefilmde persoon iedere keer een schokje; bij de andere kleur gebeurde er niets.

Vervolgens werd de proefpersonen verteld dat zij hetzelfde experiment gingen doen. Ook op hun monitor verschenen de gekleurde vierkanten, maar anders dan in het filmpje werden er geen schokken uitgedeeld. De hersenen van de proefpersonen vertoonden echter wel een angstreactie bij het zien van de ‘gevaarlijke’ vierkanten. Angst geleerd door observatie lijkt dus net zo sterk te zijn als angst geleerd door directe ervaring.

Social Cognitive and Affective Neuroscience Advance Access, maart 2007