Roken is slecht voor je hersenen. Onderzoeker Frank-Erik de Leeuw van de Radboud Universiteit heeft nu ontdekt waarom precies: roken beschadigt de witte stof, de zenuwbanen die informatie overdragen tussen verschillende hersengebieden. Met als gevolg dat het denkvermogen verslechtert.

Een sigaret maakt je toch juist scherper van geest?

Frank-Erik de Leeuw: ‘Ja, dat is het acute effect van nicotine in je brein. Maar langdurig roken maakt, naarmate je ouder wordt, dat je cognitief functioneren in een sneller dalende lijn komt. Een sigaret maakt je eventjes scherper, maar wel minder scherp dan voordat je begon met roken.’

Merken rokers iets van die achteruitgang?

‘Nee, daarvoor gaat het proces te langzaam. Maar ze bereiken wel eerder de ondergrens van cognitief functioneren: rokers worden eerder dement.’

Het grote breinboek

Bestel nu het grote breinboek in onze webshop!

Als je niet kunt stoppen, loont het dan om in elk geval minder te roken?

‘Ja, hoe minder sigaretten je in totaal rookt, hoe minder ernstig de aantasting van je brein.’

U ontdekte dat het schadelijke effect helemaal weg is twintig jaar nadat je bent gestopt. Valt de schade ook sneller te herstellen?

‘Helaas niet. Wel vermoeden we dat een bepaalde genetische aanleg je brein minder kwetsbaar maakt voor roken.’

Cigarette smoking is associated with reduced microstructural integrity of cerebral matter, Brain, juli 2011